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sábado, 13 de julio de 2019

El espectacular prototipo del ordenador modular de Apple (llamado en clave "Jonathan") compatible con Mac, Unix y MSDOS diseñado en 1985

Hoy vamos a contar la historia de un ordenador que nunca se llegó a fabricar pero que, de haberlo hecho, seguramente hubiera sido un gran revulsivo en el creciente mercado informático de la época. A comienzos de 1985 Apple necesitaba un impulso en sus ventas del Macintosh pero aún dependían demasiado del fantástico Apple II, el cual se vendía mucho mejor por aquella época. Unix y MS-DOS eran los sistemas operativos más utilizados así que había que buscar una solución compatible con ellos.

Apple sólo tenía el 15% del mercado de los ordenadores en 1985. El resto se lo repartían entre los compatibles con MS-DOS (la mayoría IBM) y otros (sobre todo mainframes en el mundo de la investigación y la educación) con Unix. Apple necesitaba colocar un Macintosh en cada hogar, oficina, universidad, etc. John Fitch, uno de los ingenieros que trabajó en el diseño del Apple IIgs, estaba preocupado por el poco seguimiento de los productos asociados y compatibles con el Apple II. La era del ordenador de Steve Wozniak había llegado a su fin. Había llegado el momento de reinventarse.

Figura 1. Prototipo original del concepto "Jonathan". Fuente.

Fitch, inspirado en la arquitectura abierta que siempre ha caracterizado al Apple II (incluso abrirlo para acceder a sus componentes internos era realmente sencillo, sin tornillos), propuso a Steve Jobs y a John Sculley (el cual acababa de llegar a la compañía de la mano de Steve Jobs) un producto modular, el cual utilizaría el nuevo microprocesador Motorola 68030, lo suficientemente potente para negocios y aplicaciones más complejas (como investigación) pero que a la vez también fuera asequible para tenerlo en todos los hogares.

El diseño final era realmente espectacular como se puede apreciar en la Figura 1 y 2. Fitch mostró un prototipo el cual tenía una base principal (backbone) sobre el cual se irían conectando, diferentes módulos (como si fueran libros en una estantería) de hardware cada uno ejecutando por ejemplo, un Apple II completo, un hardware compatible con Unix, otro con MS-DOS y dejando abierta la arquitectura para otros sistemas operativos futuros gracias al backbone. Es  decir, cada módulo sería un ordenador completo compatible con un sistema operativo específico. De esta forma, el usuario podría ir actualizando su arquitectura en función de sus necesidades simplemente añadiendo un módulo adicional, comenzando por un hardware básico el cual se iría actualizando si fuera necesario con dichos módulos.

Figura 2. Prototipo final presentado al staff de Apple del "Jonathan". Fuente.

Fitch llamó a este concepto "Jonathan" y pregunto la famosa empresa Frog Design si podían preparar un prototipo del mismo, utilizando como base la metáfora de los libros. Finalmente, después de nueve meses de trabajo, en junio de 1985, Fitch presentó al staff directivo de Apple un prototipo de su concepto. La verdad es que inicialmente, tuvo un impactó bastante positivo entre los directivos de la empresa ya que su diseño e hipotética compatibilidad con todo eran unas características imbatibles en el mercado. Seguramente pensaréis que fue Steve Jobs quien puso los inconvenientes principales al producto pero no, esta vez fue Jean-Lous Gassée, jefe de desarrollo de productos el cual dijo que vender dos o tres "Jonathans" equivaldría a obtener el mismo beneficio que vender un Macintosh II. Además John Sculley también secundó las afirmaciones de Gassée por lo que el proyecto finalmente se canceló.

Figura 3. Jean-Louis Gassée y John Scully en las oficinas de Apple en 1986. Fuente.

Por lo menos, todo el trabajo realizado por los diseñadores e ingenieros no quedó en nada. Fitch lo reutilizó más tarde con el Motorola 68030 en el Mac IIx y el IIfx, además del diseño utilizado en el Jonathan. De hecho, se convirtió en una línea que Apple utilizaría durante mucho tiempo en sus productos. Esta línea de diseño se llamó "snowwhite", pero esta es otra historia ;)

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